Damming Rural Guatemala

How a Clean Energy with a Dirty Past

is Affecting Indigenous Communities



Damming Rural Guatemala: How a Clean Energy with a Dirty Past is Affecting Indigenous Communities


 By Jorge Coy Caal

Trickle Up Americas Regional Representative


Hydroelectric dams are considered a sustainable, clean energy source free of carbon dioxide in many parts of the world. Building dams in rivers is one of the most common methods to generate electricity continuously, which reduces the use of fossil fuels. However, the impact of dams on ecosystems is dramatic and in many cases incalculable. For this reason, environmentalists and other stakeholders oppose this type of construction. In addition to the environmental costs of hydroelectric dams, there are social costs to communities as well, particularly indigenous groups like the Mayan Q'eqchí, a population Trickle Up has worked with extensively in Guatemala.


For many generations, Q’eqchi communities had free access to the abundant natural resources in the Alta Verapaz region that in recent years have become attractive for investors seeking to construct hydroelectric power plants.


Hydroelectric Dams in Alta Verapaz, Guatemala


Today, there are seven hydroelectric power plants in Alta Verapaz, the largest number of any region in Guatemala (although some are not operational or still under construction). In contrast, Alta Verapaz is also the state with the lowest electricity coverage in the country. The region faces extremely high poverty levels, deficits in education, food insecurity, and limited health services, which contribute to the highest rates of child mortality in the country and the second in Latin America.


Trickle Up’s programs focus on reducing poverty in extremely vulnerable communities, often in areas influenced by hydroelectric companies. Our technical teams work with communities that face high incidences of vulnerability and uncertainty. Families must overcome many challenges, including legacies of discrimination and exclusion, to put themselves on a pathway out of poverty.


In Context: Communities Close to Hydroelectric Plants in Alta Verapaz


Santa María Cahabón, a municipality in Alta Verapaz, has one of the highest incidences of poverty and inequality in the entire country. It’s also home to a hydroelectric power plant.


The National Institute of Statistics estimated that 80.4% of residents in the municipality were living in poverty and 26.3% in extreme poverty. The level of food insecurity in the community is above the national average with 73% of people suffering from chronic malnutrition. According to the Ministry of Energy and Mines, there were 10,020 households in the municipality, of which just 3,292 have electricity. Therefore, despite the investment of more than $350 million in the hydroelectric project, only 32.85% of households in the area receive electrical energy services.


The ultimate social impact of the power plant on Santa María Cahabón is yet unknown and people in the area hold differing views. What is certain is that there is a high demand for electricity, since more than two-thirds of households in the municipality currently do not have electrical power. Coupled with an inability to meet basic needs and a lack of economic opportunities, indigenous communities here face significant barriers to achieving better living conditions.


Historical Notes: Models of Development and Territorial Culture in Alta Verapaz


The tension is further heightened by a harrowing political history between Guatemala's national government and it's indigenous people. During a decades-long civil war, starting in 1960 and ending in 1996, mass violence and repression against indigenous people was common. Many remain haunted by a 1982 massacre that killed 400 people and paved the way for construction of the Chixoy Dam, a development project associated with government terror.


Indigenous communities have witnessed lands considered integral to their way of life destroyed without regard for community welfare or access to the oil or electricity produced.


In this way, extractive producers, like palm oil and hydroelectric energy companies, have earned themselves mistrust. Primary among community-members' concerns is that corporate social responsibility commitments by hydroelectric companies fail to meet the needs of the communities they are affecting. This often causes community members to distrust their motives even when companies do provide some services.


Tense social dynamics like these are not only the result of history but advanced by national policies that prioritize private sector interests over the rights of local indigenous communities. The negative effects spill over and can result in mistrust of programs that aim to empower those very communities, perpetuating a cycle of exclusion.


Challenges Trickle Up Faces in this Region


Even though Trickle Up’s work is vastly different, communities remain wary of utility and development projects, making it difficult for our teams to engage them. Often, participants who qualify for our program initially decline to participate until they gain a greater understanding of Trickle Up’s mission and program over multiple visits.


To build confidence and trust, we always enter communities with respect for local authorities and the support of municipal and community leaders. We always transparently present our methods, accentuating the individual and group coaching support and consistently communicating that the program aims to train and provide livelihoods to families living in extreme poverty. Finally, it helps to reference the areas and municipalities where we already operate programs.




Indigenous people in Guatemala face a number of social and economic inequities, including a lack of access to electricity despite paying the environmental and social costs of its generation. To balance this inequity, the Government of Guatemala must make indigenous people a priority when formulating social and economic policies. In particular, there is a need for effective policies for rural electrification and provision of potable water systems, which often disproportionately affect indigenous communities.


The reality of exclusion, inequality, poverty, and vulnerability in rural indigenous communities in Guatemala does not provide adequate conditions for them to negotiate with hydroelectric companies or to understand and access their rights from the government.


For our part, Trickle Up works to ensure that participants have an equal opportunity to build better lives, exercise their rights as Guatemalans, and access the services available to them from different levels of government.



Condena rural en Guatemala: cómo una energía limpia con un pasado sucio afecta a las comunidades indígenas


Por Jorge Coy Caal


Representante regional de Trickle Up Américas


Las represas hidroeléctricas se consideran una fuente de energía sostenible y limpia libre de dióxido de carbono en muchas partes del mundo, y aunque la construcción de presas en los ríos es uno de los métodos más comunes para generar electricidad continuamente que reduce el uso de combustibles fósiles, el impacto de las presas en los ecosistemas es dramático e incalculable en muchos casos. Por esta razón, los ambientalistas y otras partes interesadas se oponen a este tipo de construcción.


Además de los costos ambientales de las represas hidroeléctricas, también existen costos sociales para las comunidades, en particular grupos indígenas como los Maya Q'eqchí, una población con la que Trickle Up ha trabajado extensamente en Guatemala.


Durante muchas generaciones, las comunidades Q'eqchi tuvieron libre acceso a los abundantes recursos naturales en la región de Alta Verapaz, los cuales se han vuelto atractivos para los inversores que buscan construir centrales hidroeléctricas en los últimos años.


Las represas hidroeléctricas en Alta Verapaz, Guatemala


Actualmente hay siete centrales hidroeléctricas en Alta Verapaz, cantidad que supera cualquier otra región en Guatemala (aunque algunas no están en funcionamiento o aún se encuentran en construcción).


En contraste, Alta Verapaz es también el departamento con la más baja cobertura de electricidad en Guatemala y enfrenta niveles de pobreza extremadamente altos, déficits en educación, inseguridad alimentaria y servicios de salud limitados, que contribuyen a la tasa más elevada de mortalidad infantil en el país y la segunda en América Latina.


En este contexto regional, Trickle Up ha enfocado sus programas en reducir la pobreza en comunidades de la región, muchas de cuales están ubicadas en áreas influenciadas por compañías hidroeléctricas, en donde nuestros equipos técnicos trabajan con participantes que enfrentan altas incidencias de vulnerabilidad e incertidumbre y las familias deben superar muchos desafíos, incluidos los legados de discriminación y exclusión, para salir de la pobreza.


Contexto de las comunidades cercanas a las centrales hidroeléctricas en Alta Verapaz


Uno de los municipios de cobertura de los programas de Trickle Up en Alta Verapaz, es Santa María Cahabón, el cual concentra una de las mayores incidencias de pobreza y desigualdad en todo el país, y también es el hogar de una planta de energía hidroeléctrica.


Según el Instituto Nacional de Estadística, el 80.4% de los residentes en el municipio viven en la pobreza y el 26.3% en la pobreza extrema. El nivel de inseguridad alimentaria en la comunidad está por encima del promedio nacional, con un 73% de personas que padecen desnutrición crónica. Según el Ministerio de Energía y Minas, había 10.020 hogares en el municipio, de los cuales solo 3.292 tienen electricidad. Por lo tanto, a pesar de la inversión de más de $ 350 millones en el proyecto hidroeléctrico, solo el 32.85% de los hogares en el área reciben servicios de energía eléctrica.


El impacto social final de la planta de energía en Santa María Cahabón aún se desconoce y la gente de la zona tiene puntos de vista diferentes, lo cierto es que hay una gran demanda de electricidad, ya que más de dos tercios de los hogares en el municipio actualmente no tienen energía eléctrica; junto con la incapacidad de satisfacer las necesidades básicas y la falta de oportunidades económicas, las comunidades indígenas en este municipio se enfrentan a importantes barreras para lograr mejores condiciones de vida.


Apuntes históricos: Modelos de desarrollo y cultura territorial en Alta Verapaz


La tensión social en la región se acentúa más por una angustiosa historia política entre el gobierno nacional de Guatemala y los pueblos indígenas. Durante una guerra civil que duró décadas, la cual comenzó en 1960 y terminó en 1996, la violencia masiva y la represión contra los pueblos indígenas era común; como consecuencia de esa guerra, muchos pueblos siguen atormentados por una masacre realizada en 1982 que mató a 400 personas y que allanó el camino para la construcción de la hidroeléctrica “Chixoy”, un proyecto de desarrollo asociado con el terror del gobierno.


Las comunidades indígenas han sido testigos de la destrucción de tierras, consideradas como parte integral de su forma de vida, sin tener en cuenta el bienestar de la comunidad, o el acceso de estas al petróleo o la electricidad producida.


De esta forma, los productores extractivos, como las empresas de aceite de palma y energía hidroeléctrica de la región, se han ganado la desconfianza de las poblaciones y el tema principal de las preocupaciones de los miembros de la comunidad es que los compromisos de responsabilidad social corporativa de las compañías hidroeléctricas no satisfacen las necesidades de las comunidades a las que afectan. Esto a menudo hace que los miembros de la comunidad desconfíen de sus motivos, incluso cuando las empresas prestan algunos servicios.


Dinámicas sociales tensas como estas, no solo son el resultado de la historia, sino que están avanzadas por políticas nacionales que priorizan los intereses del sector privado sobre los derechos de las comunidades indígenas locales.


Los efectos negativos se extienden y pueden generar desconfianza en los programas que apuntan a empoderar a esas mismas comunidades, perpetuando un ciclo de exclusión.


Retos de Trickle Up en el desarrollo de proyectos en la región


Aunque el trabajo de Trickle Up es muy diferente, las comunidades siguen siendo cautelosas con los proyectos de utilidad y desarrollo, esto dificulta que nuestros equipos puedan contactar y elegir a participantes. A menudo, quienes califican para nuestro programa inicialmente se niegan a participar y hasta después de múltiples visitas obtienen una mayor comprensión de la misión y del quehacer del programa de Trickle Up.


Para generar confianza, siempre entramos en las comunidades con respeto por las autoridades locales y el apoyo de los líderes municipales y comunitarios. Siempre presentamos nuestros métodos de forma transparente, acentuando el apoyo de coaching individual y grupal y comunicando consistentemente que el programa tiene como objetivo capacitar y proporcionar medios de vida a las familias que viven en pobreza extrema. Finalmente, es de mucha ayuda hacer referencia a las áreas y municipalidades donde ya operamos programas.




Los pueblos indígenas en Guatemala enfrentan una serie de inequidades sociales y económicas, incluida la falta de acceso a la electricidad a pesar de pagar los costos ambientales y sociales de su generación. Para equilibrar esta inequidad, el gobierno de Guatemala debe hacer de los pueblos indígenas una prioridad al formular políticas sociales y económicas. En particular, se necesitan políticas efectivas para la electrificación rural y el suministro de sistemas de agua potable, que a menudo afectan de manera desproporcionada a las comunidades indígenas.


La realidad de la exclusión, la desigualdad, la pobreza y la vulnerabilidad en las comunidades indígenas rurales de Guatemala no les proporciona las condiciones adecuadas para negociar con las compañías hidroeléctricas o para comprender y acceder a sus derechos por parte del gobierno.


Por nuestra parte, en Trickle Up trabajamos con transparencia y respeto para garantizar que los participantes del programa en esta región, tengan la misma oportunidad de construir una vida mejor, ejercer sus derechos como guatemaltecos y acceder a los servicios disponibles para ellos desde diferentes niveles de gobierno.